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廉价食品的时代要结束了

2017-05-21 18:21

廉价食品的时代要结束了

【简介】收成不好和需求量增长刺激了农作物价格的上涨,西方世界是时候该重新评估生物燃料的价值了。

二战以后石油成为了促进世界经济增长的一种神奇元素,过去的十年标志着石油贱卖时代的终结。这个夏天玉米、小麦和大豆价格的上涨——五年来的第三次——预示着廉价食品的时代也行将结束。

石油和食品价格的上涨为教科书提供了市场作用的实例。巨大新兴市场的快速扩张,比如中国,导致了一段时期内供应量紧张的同时需求量的增加。原油问题导致了伊拉克战争的爆发,伊朗也被禁止输出石油,因为新油田还没有被开发出来,而一些老油田已经快要匮竭了。

食品方面也出现了这种供求的变化。不仅仅是因为世界人口每年增加1%,也不仅仅是因为中国人口在以每年平均9%的速度增长,更重要的是庞大的发展中国家的消费者变得对西方的高蛋白食物越来越有兴趣了。肉类的消费量在中国、印度和巴西等地都在上升,而生产一千克牛肉需要7千克谷物(一千克猪肉需要4千克谷物),这也成为了谷物全球需求量的一部分。

农民们的工作变得更高效了,生产不足的土地的产量也提高了,然而也只是刚刚弥补了另外两个消极因素带来的效果:一是美国和欧盟将大批谷物用来做生物燃料的政策,贝斯特娱乐官网,还有就是天气导致的欠收。

如果正如世界银行所预测的一样,农业生产率的进一步提高在未来二十年就迫在眉睫了。全球每年都会有7千万新增人口,到2030年食品需求量累计将上升50%。与此同时,人均耕地面积将继续长期以来的下跌趋势。

今年美国的大干旱更加剧了这一冲突。玉米的欠收——比预期的产量少了1亿吨——给没有受到缺水影响的小麦也带来了冲击。两种谷物的价格这个夏天每吨都上升了100美元。世界银行最新的数据显示,六七月间的食品价格上涨了10%,现在已经超过了2011年的最高点。

这一问题要全面影响到消费者还需要一定的时间。短期内,肉类价格还不会受到影响,因为为了节省饲料开支,农场主大量宰杀牲畜,造成市场上肉类供过于求。但是到年底,食品就会变得更珍贵了。

中央银行不太可能会针对高通胀采取紧张的货币政策,因为这种上涨作为一种外部的冲击,本身就会对消费者的消费力起到一定的抑制作用。但是不应认为这种上涨只是一次性的,谷物储备量已经很少了,2013年如果收成再不好,食品价格到时就将飞涨,还可能会伴随有抢购、出口禁令甚至是食品暴乱。

牛津饥荒救济委员会(Oxfam)近期的一份报告指出:美国应该对未来十年发生更严重干旱的可能性做好充分的心理准备。“2011年美国因灾难损失了140亿美元——有史以来最多的一次——经历了暴风雪、龙卷风、洪水、飓风、热带风暴、干旱、高温天气以及森林大火。”今年在这个国家的大部分地区都出现了森林大火、遭受了风暴,贝斯特娱乐官网,高温天气以及半个世纪以来最严重的干旱。

西方世界应该重新评估生物燃料的价值了。2011年美国的酒精场消耗了1亿2千万吨玉米,联合国食品农业组织已经呼吁减少使用谷物来生产其他食品。美国国内针对可再生燃料标准的政治上的反对呼声也越来越高。这项标准计划2012年使用的生物燃料为152亿加仑,其中134亿加仑来自由谷物制成的酒精。毫无悬念,牲畜家禽肉类产品生产商要求停止之一计划的呼声最强烈。

使用生物燃料最重要的一点就是,发达国家认为这是一种不需要付出任何代价的应对全球气候的方法。提高谷物产量意味着每年都有足够多的谷物可以剩余下来酿酒,这就意味着西方消费者可以在不改变他们生活方式的情况下,为拯救这个星球尽一点力量。现在看来这是一个值得商榷的设想了。

接下来应该做什么呢?关于食品问题的长期有效的解决方法或者是减少需求量,或者是增加供应量,抑或是两个方面都下工夫。控制需求量的两种方法是:一是控制人口增长,二是改变饮食习惯,这样肉类产品的消耗量就能减少。但是两种方法都不那么容易。

供应量方面,短期的对策就是找到生物燃料的替代物。长远来看,贝斯特娱乐官网,人口增长带来的压力和食品价格上涨带来的刺激有可能会导致第二次绿色革命,极大地提高当地农作物产量——比如撒哈拉以南的非洲地区——现在那里的农作物产量是很低的。物价高的少数好处之一就是农民可以买得起土地的肥料。

Fidelity最近调查了提高食品供应量的一些新方法。比如精耕细作——利用精密的技术计算最合适的种子量并最高效地利用水和肥料——还有广泛地应用生物技术和转基因农作物。调查报告还特别提到了一种由动物细胞制成的“速成食品”,科学家“在有动物肌肉细胞的氨基酸混合物种注入电荷,这样就能促进细胞分裂,造出人造肉来”。

鉴于发展中国家可能会出现的需求量增长,Fidelity说随着传统肉类产品变得越来越贵,这也许能成为一种“环境可以承受的选择”。这种方法是否是“环境可以承受的”还有待观察。但是Fidelity的报告说明了一件事情,即使很艰难,我们也不得不做出选择了。

有人觉得在人口增长、人均肉类消费量增长的同时,我们还可以不开发那么多的土地种植生产食物以免加剧气候变化,还可以不发展科技提高产量,这简直就是做梦。解决问题的办法,要不就是使用一整套的高新技术进行精耕细作,提高产量来养活更庞大的人群;要不就是采取一种更加有机的方法,低产量的农田只能支持数量更少、不常吃肉的人群。但是不可能两者兼顾。